Las palas de las turbinas eólicas no se pueden reciclar y se...

Las palas de las turbinas eólicas no se pueden reciclar y se están acumulando en los vertederos

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Hablaremos de la imposibilidad de reciclar las palas de los aerogeneradores. Con suerte, acaban troceadas y enterradas en enormes cementerios, obviamente no construidos con energía eólica. La vida media útil de estos captadores de energía eólica es de 20 años y dado que los materiales constituyentes, tales como fibra de vidrio, resinas epoxi y otros componentes son extremadamente costosos de recuperar y no se pueden reutilizar si no es para unos tipos muy concretos de aglomerados de hormigón, cuyo uso no está en absoluto generalizado, necesitan ser troceados, tratados y clasificados, encareciendo un producto final de mediocre calidad. Al final se está optando por abandonarlos; en el mejor de los casos se entierran en lugares lo más seguros posible para que las partículas y los microplásticos que se desprenden no viajen demasiado lejos. En España, actualmente hay 1.203 parques eólicos instalados en 807 municipios, con más de 20.940 aerogeneradores —lo que hace un total de unas 62.800 palas— que en los próximos años deberán seguir un camino similar. De este total, la Asociación Empresarial Eólica (AEE) estima que se ha sustituido, de momento, un 0,5%. Si te interesa profundizar en este problema y otros que acompañan a las denominadas energías limpias te recomiendo echar un vistazo a este artículo:

Antonio Aretxabala 

Las palas de una turbina eólica pueden ser más largas que las de un ala de un Boeing 747, por lo que al final de su vida útil no pueden ser arrastradas. Primero, debe cortar la fibra de vidrio suave con una sierra industrial con incrustaciones de diamantes para crear tres piezas lo suficientemente pequeñas como para ser atadas a un tractor-remolque.

El vertedero municipal de Casper, Wyoming, es el lugar de descanso final de 870 palas cuyos días de producción de energía renovable han llegado a su fin. Los fragmentos cortados parecen huesos de ballena blanqueados acurrucados unos contra otros.

“Ese es el final de este invierno”, dijo el técnico de residuos Michael Bratvold, al ver cómo una excavadora los enterraba para siempre en la arena. “Recibiremos el resto cuando haga buen tiempo esta primavera”.

Las empresas están buscando formas de lidiar con las decenas de miles de cuchillas que han llegado al final de sus vidas.

Decenas de miles de hojas viejas descienden de torres de acero en todo el mundo y la mayoría no tiene adónde ir más que a vertederos. Solo en los EE. UU., Se eliminarán alrededor de 8,000 en cada uno de los próximos cuatro años. Europa, que ha estado lidiando con el problema por más tiempo, tiene alrededor de 3.800 bajas anuales hasta al menos 2022, según BloombergNEF. Se pondrá peor: la mayoría se construyó hace más de una década, cuando las instalaciones eran menos de una quinta parte de lo que son ahora.

 

Construidas para resistir vientos huracanados, las palas no se pueden triturar, reciclar o reutilizar fácilmente. Eso ha creado una búsqueda urgente de alternativas en lugares que carecen de praderas abiertas. En los Estados Unidos, van a vertederos que las aceptan, en Lake Mills, Iowa; Sioux Falls, Dakota del Sur; y Casper, donde serán enterrados en pilas que alcanzan los 30 pies bajo tierra.

“La pala de la turbina eólica estará allí, en última instancia, para siempre”, dijo Bob Cappadona, director de operaciones de la unidad norteamericana de Veolia Environnement SA , con sede en París , que busca mejores formas de lidiar con los desechos masivos. “La mayoría de los vertederos se consideran una tumba seca”.

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Cada hoja se corta en pedazos para su transporte y se apila para mayor eficiencia. Fotógrafo: Benjamin Rasmussen para Bloomberg Green

“Lo último que queremos hacer es crear aún más desafíos ambientales”.

Para evitar un cambio climático catastrófico causado por la quema de combustibles fósiles, muchos gobiernos y corporaciones se han comprometido a utilizar únicamente energía limpia para el año 2050. La energía eólica es una de las formas más baratas de alcanzar ese objetivo.

La electricidad proviene de turbinas que hacen girar generadores. Los modelos modernos surgieron después del embargo de petróleo árabe de 1973, cuando la escasez obligó a los gobiernos occidentales a buscar alternativas a los combustibles fósiles. El primer parque eólico de EE. UU. Se instaló en New Hampshire en 1980, y California desplegó miles de turbinas al este de San Francisco a través del Paso de Altamont.

Los primeros modelos eran caros e ineficientes, giraban rápido y bajo. Después de 1992, cuando el Congreso aprobó un crédito fiscal, los fabricantes invirtieron en diseños más altos y potentes. Sus tubos de acero se elevaban 260 pies y lucían hojas de fibra de vidrio en picada. Una década más tarde, General Electric Co. convirtió su modelo de 1,5 megavatios, suficiente para abastecer a 1.200 hogares con una brisa fuerte, un estándar de la industria.

La energía eólica no contiene carbono y aproximadamente el 85% de los componentes de la turbina, incluido el acero, el alambre de cobre, la electrónica y los engranajes, se pueden reciclar o reutilizar. Pero las hojas de fibra de vidrio siguen siendo difíciles de desechar. Con algunos tan largos como un campo de fútbol, los camiones grandes solo pueden transportar uno a la vez, lo que hace que los costos de transporte sean prohibitivos para los recorridos de larga distancia. Los científicos están tratando de encontrar mejores formas de separar las resinas de las fibras o de dar nueva vida a pequeños trozos como gránulos o tablas.

Hasta que el reciclaje a gran escala esté ampliamente disponible, los rellenos sanitarios deben acomodar hojas difuntas. Fotógrafo: Benjamin Rasmussen para Bloomberg Green
Hasta que el reciclaje a gran escala esté ampliamente disponible, los rellenos sanitarios deben acomodar hojas difuntas.
Fotógrafo: Benjamin Rasmussen para Bloomberg Green

En la Unión Europea, que regula estrictamente el material que puede ir a los vertederos, algunas palas se queman en hornos que producen cemento o en centrales eléctricas. Pero su contenido de energía es débil y desigual y la fibra de vidrio que se quema emite contaminantes.

En un proyecto piloto el año pasado, Veolia trató de molerlos hasta convertirlos en polvo, buscando químicos para extraer. “Se nos ocurrieron algunas ideas locas”, dijo Cappadona. “Queremos que sea un negocio sostenible. Hay mucho interés en esto “.

Una empresa de nueva creación,  Global Fiberglass Solutions , desarrolló un método para romper las hojas y presionarlas en gránulos y tableros de fibra para su uso en pisos y paredes. La compañía comenzó a producir muestras en una planta en Sweetwater, Texas, cerca de la mayor concentración de parques eólicos del continente. Planea otra operación en Iowa.

“Podemos procesar el 99,9% de una hoja y manipular entre 6.000 y 7.000 hojas al año por planta”, dijo el director ejecutivo Don Lilly. La compañía ha acumulado un inventario de aproximadamente un año de cuchillas listas para ser cortadas y recicladas a medida que aumenta la demanda, dijo. “Cuando empecemos a vender a más constructores, podemos acoger a muchos más. Solo nos estamos preparando “.

Hasta entonces, los vertederos municipales y comerciales se llevarán la mayor parte de los desechos, que según la Asociación Estadounidense de Energía Eólica en Washington son los más seguros y económicos.

Miles de palas de aerogeneradores terminan en vertederos. Los trabajadores están experimentando con métodos para colocar más cuchillas en sus tumbas. Fotógrafo: Benjamin Rasmussen para Bloomberg Green
Miles de palas de aerogeneradores terminan en vertederos. Los trabajadores están experimentando con métodos para colocar más cuchillas en sus tumbas. Fotógrafo: Benjamin Rasmussen para Bloomberg Green

“Las palas de las turbinas eólicas al final de su vida operativa son aptas para vertederos, a diferencia de los desechos de otras fuentes de energía, y representan una pequeña fracción del total de desechos sólidos municipales de EE. UU.”, Según un comunicado enviado por correo electrónico del grupo. Apuntó a un estudio del Instituto de Investigación de Energía Eléctrica que estima que todos los desechos de las palas hasta 2050 equivaldrían aproximadamente al 0.015% de todos los desechos sólidos municipales que van a los vertederos solo en 2015.

En Iowa, Waste Management Inc. “trabajó en estrecha colaboración con compañías de energía renovable para encontrar una solución para el procesamiento, reciclaje y eliminación de palas de molinos de viento”, dijo Julie Ketchum, portavoz. Desecha todas las cuchillas que recibe, con hasta 10 camiones por día que las transportan al vertedero de Lake Mills de la empresa.

De vuelta en Wyoming, a la sombra de una montaña cubierta de nieve, se encuentra Casper, donde los parques eólicos representan tanto las posibilidades como los peligros del cambio de los combustibles fósiles. La ciudad petrolera de auge y caída se fundó a principios del siglo XIX. En el lado sur, los bares que funcionan como licorerías dan la bienvenida a los fumadores de cigarrillos y bebedores diurnos. En una suave ladera norte, un club de tiro se jacta de campos de tiro con acción de vaquero. En el camino, el relleno sanitario en expansión bulle y una docena de turbinas de viento giran suavemente en el horizonte. Se elevan sobre los gatos de bombeo conocidos como burros cabeceadores que extraen petróleo de los pozos.

“A la gente de por aquí no le gustan los cambios”, dijo Morgan Morsett, cantinero de Frosty’s Bar & Grill. “Ven estas turbinas eólicas como algo que está dañando el carbón y el petróleo”.

Pero la ciudad recibe $ 675,000 para albergar palas de turbinas por tiempo indefinido, lo que puede ayudar a pagar las mejoras del área de juegos y otros servicios. La gerente del relleno sanitario, Cynthia Langston, dijo que las palas son mucho más limpias para almacenar que los equipos de petróleo desechados y Casper está feliz de tomar las mil palas de tres parques eólicos en el estado propiedad de PacifiCorp de Berkshire Hathaway Inc. La utilidad de Warren Buffett ha estado reemplazando las palas y turbinas originales por modelos más grandes y potentes después de una década de funcionamiento.

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Aunque reconoció que enterrar las cuchillas a perpetuidad no es ideal, Bratvold, el técnico de desechos especiales, se sorprendió por algunas de las reacciones negativas cuando una foto de algunas entregas tempranas se volvió viral el verano pasado. En las redes sociales, los carteles se burlaban de la incapacidad de reciclar algo que se anunciaba como bueno para el planeta y ofrecían sugerencias para reutilizarlos como enlaces en un muro fronterizo o en el techo de un refugio para personas sin hogar.

En las redes sociales, los carteles se burlaban de la incapacidad de reciclar algo que se anunciaba como bueno para el planeta y ofrecían sugerencias para reutilizarlos …

“La reacción fue instantánea y desinformada”, dijo Bratvold. “Los críticos dijeron que pensaban que se suponía que las turbinas eólicas eran buenas para el medio ambiente y ¿cómo puede ser sostenible si termina en un vertedero?”

Mientras tanto, Bratvold y sus compañeros de trabajo han reservado alrededor de media docena de cuchillas y, en los próximos meses, experimentarán con métodos para comprimirlas en huellas más pequeñas. Probaron búnkeres, bermas e incluso aplastarlos con la excavadora, pero las pistas seguían resbalando por las suaves cuchillas. Hay poco tiempo que perder. Se acerca la primavera, y cuando llegue, se reanudará la marcha inexorable de las espadas.

 

 
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